Cómo 3 tiendas del país del Golfo Sur se están adaptando a la alta inflación: ‘Ha perjudicado a todos’

Con dos pisos llenos de cestos de algodón, sartenes de hierro fundido y arados agrícolas, el Compañía Simmons-Wright en Kewanee, Mississippi, es el sueño de un chico de campo. El niño que sueña una tarde de julio es Louis Hankins, de 75 años.

Hankins hizo el corto viaje desde Alabama hasta el condado de Lauderdale, donde la histórica tienda general se ha mantenido durante los últimos 138 años.

Mientras recorre la tienda, no puede evitar jugar a mostrar y contar con algunos de los equipos agrícolas oxidados en los estantes, como cuchillas para trinchar y molinos de salchichas. Pero la alegría de tener estos artículos es agridulce.

“Vida de campo [is] no como lo que solía ser”, dijo Hankins, lamentando la desaparición de tiendas como Simmons-Wright Company y la cultura que representan.

Hasta cierto punto, Hankins tiene razón. Las tiendas del condado han sido un sello distintivo del sur rural durante generaciones: el tipo de lugares familiares donde puedes comprar fertilizante en un pasillo, loción en el siguiente y grillos como carnada en un tercero. Muchos cerraron en las últimas décadas, empujados a la quiebra por grandes tiendas como Walmart, que llegaron a la ciudad ofreciendo precios más baratos.

Algunas de las tiendas de Mississippi que permanecieron abiertas ahora temen que los altos precios de la inflación creciente hagan lo que todo, desde la pandemia de COVID-19 hasta la Gran Depresión, no pudo: forzarlas a cerrar permanentemente. Pero a pesar de sus apariencias modestas, adaptarse al cambio no es nada nuevo para las tiendas que han sobrevivido por más de 100 años.

Simmons-Wright Company: una demanda moderna del pasado

Tiendas rurales Simmons-Wright

Stephan Bisaha/Sala de prensa de los Estados del Golfo

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The Simmons-Wright Company ha estado en el mismo lugar en Kewanee, Mississippi desde su apertura hace 134 años, el 1 de julio de 2022.

A pesar de toda la nostalgia que Hankins tiene mientras busca en los estantes de Simmons-Wright Company y saca herramientas agrícolas, salió de la tienda sin comprar nada.

Eso está bien para el propietario Gary Pickett. Si bien las chucherías atraen a los clientes, Pickett estima que la mercadería solo representa alrededor del 20% de sus ventas. El dinero real está en la comida en 1884 Cafe.

El restaurante ubicado dentro de Simmons-Wright Company sirve comida campestre tradicional: bagre frito, hamburguesas y más – del que Hankins se entusiasmó después de que él y su esposa comieran allí.

El lado de las mejoras para el hogar del negocio funciona bien, aunque Pickett cree que la inflación pronto también reducirá esas ventas. Reemplazar un artículo como el alambre de cobre, por ejemplo, tendrá un alto costo no solo para los clientes, sino también para Pickett. Actualmente puede vender el cable con un gran descuento después de comprarlo en una ferretería que se hundió hace cinco años.

“Si reemplacé ese rollo que tiene justo ahí, en lugar de costar $25, sería como $60”, dijo Pickett mientras señalaba a un cliente.

Tiendas campestres 1884 Café

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Una pizarra muestra postres especiales en 1884 Cafe, el restaurante dentro de The Simmons-Wright Company en Kewanee, Mississippi, el 1 de julio de 2022. El restaurante, que ahora proporciona la mayor parte del negocio de la tienda general, es una forma en que el propietario Gary Pickett y su familia se han adaptado al cambio a través de los años.

Si bien los viejos cascanueces y las botellas de refresco antiguas rara vez se venden, eso no los hace inútiles. La atmósfera que crean es un buen negocio al atraer a clientes como Hankins.

De hecho, la tienda de campo chic ahora es moda moderna. Nuevas tiendas del país ofrezca el aspecto de las tiendas antiguas pero con comodidades modernas, como aire acondicionado, y nuevas versiones de obsequios novedosos, como refrescos con aderezo ranchero.

Y aunque no han adaptado el aspecto, las grandes cadenas de tiendas de dólar se han convertido en las tiendas generales de facto en el sur rural, y una dura competencia para las tiendas tradicionales como Pickett’s.

“Los Dollar Generals están en todas partes”, dijo Pickett. “Son lo que realmente es la competencia. Pero no trato de competir con ellos. Solo tratamos de seguir haciendo lo nuestro con la parte de cocinar”.

Tiendas campestres Gary Pickett

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El propietario de Simmons-Wright Company, Gary Pickett, en el segundo piso de su tienda, el 1 de julio de 2022.

Pickett dio el giro a la comida después de que la Gran Recesión golpeó el resultado final de la tienda en 2008. Es un ejemplo de una ventaja competitiva que las tiendas pequeñas y antiguas como Simmons-Wright Company tienen sobre las grandes cadenas: durante tiempos económicos difíciles, es más fácil para ellos cambiar a un nuevo modelo de negocio o servicio.

La familia de Pickett ahora está dividida sobre si hacer otro cambio y dejar de vender los productos viejos y mantenerlos como decoraciones rústicas.

El hijo de Pickett también ha estado presionando para convertir el espacio en un lugar para eventos, al menos a tiempo parcial, creyendo que las bodas y las fotos cerca de la vieja desmotadora de algodón de la tienda podrían generar $ 10,000 adicionales por evento.

Independientemente de la decisión que se tome, Pickett sabe que el cambio es inevitable, y lo acepta. Ya sea vendiendo ataúdes o almacenando camisas de seda, la familia Pickett nunca ha rehusado probar algo nuevo para mantener la tienda abierta.

“Eran personas que hicieron lo necesario para sobrevivir”, dijo Pickett.

Kelley’s General Store: La inflación ‘afectó a todos por aquí’

Grillos de tiendas de campo

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Kelley’s General Store vende grillos como cebo en su tienda en Sandersville, Mississippi, el 1 de julio de 2022. El costo de un tubo de 100 grillos ha aumentado recientemente debido a la inflación.

A los 12 años, Kelley’s General Store en Sandersville, Mississippi, comenzó como un intento de “traer de vuelta la idea olvidada de la ‘estación de servicio completo'”. Los clientes pueden bombear su combustible sin salir de su vehículo y también compre una variedad de artículos, como comestibles, suministros agrícolas, semillas de flores y artículos deportivos al aire libre una vez dentro.

A diferencia de otras tiendas, donde la sección de productos enlatados se desborda en los pasillos de cebos y souvenirs, Kelley’s es modular. Atraviese la puerta principal y se verá y se sentirá como una tienda de conveniencia de una gasolinera. Pero detrás de una puerta a la izquierda de la caja registradora, una sección completa de hardware se encuentra en una habitación separada, pero conectada, prácticamente su propia tienda. También hay suministros agrícolas y de pesca, así como equipo de caza, todos con sus propias habitaciones.

Pero a pesar de la corta edad de la tienda en comparación con empresas como Simmons-Wright Company, Kelley’s ha pasado por tiempos difíciles.

Primero, estaba la desaceleración de COVID. Aún peor fue cuando Love’s Travel Stop abrió en el camino. Pero nada ha golpeado tan fuerte como la alta inflación, que ha tocado todos los artículos vendidos.

“Diría que la inflación es peor que el COVID y los Love”, dijo Greg Kelley, propietario y homónimo de la tienda. “Ha lastimado a todos alrededor”.

Ferreterías Tiendas Rurales

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Kelley’s General Store en Sandersville, Mississippi, incluye una sección de ferretería, 1 de julio de 2022. El propietario de la tienda, Greg Kelley, dijo que tuvo que subir los precios de todos sus productos debido a la inflación.

Los precios de las sandías ahora son de $10 en lugar de $8 porque Kelley tiene que tener en cuenta el costo de la gasolina, con un promedio de $4.06 por galón en Mississippi el 17 de julio, después de que su padre condujera el viaje de ida y vuelta de 90 millas para recogerlas en el condado de Smith. Incluso los grillos vivos que se usan como carnada son más caros, cuestan $5 por 100 de ellos, en lugar de $4.

Kelley determina sus precios observando el mercado, pero no en el sentido tradicional. Algunas veces al mes, llama a otras tiendas para ver cuánto cobran antes de decidir qué nuevo número colocar en artículos como fertilizantes o alimento para pollos.

También tiene en cuenta su base de clientes. El pueblo de Sandersville tiene aproximadamente el doble de la tasa de pobreza como el resto del Mississippi. Debido a esto, Kelly ha estado evitando aumentar los precios tanto como debería para mantener sus márgenes, preocupado de que la incapacidad de pago de sus clientes lo perjudique tanto a él como a ellos.

Kelley cree que puede aguantar dos o tres años más con este método. Pero para sobrevivir más allá de eso, dijo que los precios deben hacer más que dejar de subir: también deben bajar.

AF Carraway: ‘Vamos a tener un precio fuera del negocio’

Vaqueros Tiendas Rurales

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Pares de jeans Round House están apilados y en exhibición en AF Carraway en Bassfield, Mississippi, el 1 de julio de 2022. La tienda general afirma ser el único lugar en la región del sur del Golfo donde puede encontrar la codiciada marca de ropa de trabajo en persona.

Durante 103 años, AF alcaravea se ha ubicado en Bassfield, Mississippi, un pequeño pueblo en el condado de Jefferson Davis con menos de 250 personas viviendo allí.

La propietaria, Colleen Powell, abastece la tienda con los artículos típicos que encontraría en una tienda general que atiende a una pequeña ciudad y las comunidades circundantes. Aún así, un gran vendedor, en particular, ha hecho que sus clientes regresen durante años.

AF Carraway es el único lugar que puedes comprar casa redonda overoles y jeans no solo en Mississippi, sino también en Alabama y Louisiana, afirma Powell. La marca de ropa de trabajo con sede en Oklahoma, que tiene más de un siglo de antigüedad, se exhibe de manera destacada con montones de jeans de aproximadamente dos docenas de altura debajo de una pancarta que celebra el centenario de AF Carraway.

Pero AF Carraway no es inmune a los males de la inflación. Recientemente, el precio mayorista de todos los productos de Powell ha cambiado semana a semana, y eso incluye los codiciados jeans. El último envío de Round House a la tienda incluyó un cambio de precio que aumentó lo que Powell paga por cada par de jeans $5 por encima de lo que normalmente los vende. Debido a esto, tuvo que aumentar sus precios en alrededor de $8, de $31,95 a poco menos de $40.

El tope de $40 fue elegido por una razón: Powell, como Kelley en Sandersville, sabe que sus clientes no pueden pagar mucho más que eso. Económicamente, Bassfield se parece mucho al resto del estado con uno de cada cinco de sus residentes viviendo por debajo del umbral de la pobreza.

“Esta es una comunidad pobre”, dijo Powell. “No podremos venderlos si los hacemos demasiado”.

Tiendas campestres AF Carraway

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AF Carraway en Bassfield, Mississippi, sigue abierto después de 103 años de funcionamiento, el 1 de julio de 2022.

AF Carraway ha estado en la familia de Powell durante más de la mitad de su siglo de historia, con Powell supervisándolo durante los últimos nueve años. La tienda no genera dinero y solo pasa chirriando cada año, a veces en negro, a veces en rojo. A Powell, sin embargo, no le importa, ya que se describe a sí mismo como un empleado federal jubilado que no necesita los ingresos para sobrevivir.

Pero el año 104 en el negocio ha sido particularmente lento. Powell dijo que sus clientes no han tenido dinero extra para gastar, por lo que están comprando menos. Está preocupada por el futuro de la tienda.

“No seremos nosotros los que decidamos si queremos cerrar la tienda”, dijo Powell. “Vamos a tener un precio fuera del negocio”.

Esta historia fue producida por el Sala de prensa de los Estados del Golfouna colaboración entre Radiodifusión pública de Mississippi, WBHM en Alabama y WWNO y WRKF en Luisiana y NPR.

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