Detectives de árboles, de Lauren Markham

Con el equipo adecuado y un poco de suerte, robar un árbol de una franja de tierra tan remota y vasta como el Bosque Nacional Olympic debería haber sido bastante fácil. En el verano de 2018, Justin Wilke, un hombre de Washington de treinta y tantos años, encontró lo que parecía el candidato perfecto para la caza furtiva: un arce de hoja grande ubicado a un cuarto de milla del comienzo del sendero Elk Lake en el borde este del bosque. Una pequeña cantidad de arces de hoja grande, que crecen desde la Columbia Británica hasta el sur de California, tienen un grano distintivo que los hace particularmente valiosos. Cuando estos árboles se fresan y terminan, revelan un patrón psicodélico acuoso que se asemeja a algo entre un holograma y una imagen de Magic Eye. Los especímenes pueden ganar unos pocos miles de dólares cada uno en un aserradero, desde donde la madera finalmente llegará a los fabricantes de muebles y luthiers especializados. Wilke necesitaba el dinero en efectivo y, a juzgar por lo que vio cuando quitó la corteza, este árbol prometía marcas espectaculares.

Ese verano, alegarían más tarde los fiscales, Wilke ya había cazado furtivamente tres arces de hoja grande en el área de Elk Lake, trayendo bloques de los árboles talados a su casa a unas nueve millas del comienzo del sendero, donde los cortó en bloques más pequeños para venderlos cerca. En total, el valor de la madera ascendió a $4.860. Para Wilke, que vivía en un tráiler destartalado, eso era mucho dinero.

Ahora iba tras un cuarto arce. El 1 de agosto, Wilke, su novia Cassie Bebereia y dos socios que había contratado para el trabajo, Lucas Chapman y Shawn Williams, acamparon cerca del comienzo del sendero. Unas horas más tarde, los tres hombres caminaron por el bosque y comenzaron a despejar los árboles alrededor de su objetivo. En el proceso, encontraron un nido de avispas en la base del arce. Su spray de avispas no fue efectivo, por lo que decidieron prender fuego al nido. Después de no poder extinguir el incendio, Wilke y su equipo huyeron de la escena.

Varias horas después, un excursionista informó de un incendio forestal. Cuando llegaron los bomberos, las llamas se habían extendido al dosel, haciendo un trabajo rápido en el bosque antiguo. Asfixiantes plumas de humo eran visibles a kilómetros de distancia. Durante los siguientes tres meses, Maple Fire quemó más de tres mil acres de bosque prístino.

Wilke fue uno de los principales sospechosos desde el principio. Estaba claro para los bomberos que quienquiera que hubiera intentado cortar el árbol probablemente había iniciado el fuego, y Wilke había sido visto en la escena. A fines de agosto de 2019, fue acusado de ocho delitos, que incluyen conspiración, robo de propiedad pública, tráfico de madera extraída ilegalmente y uso de fuego para promover un delito grave. Los fiscales se sintieron razonablemente seguros, pero para reforzar su caso, decidieron recurrir a una fuente de evidencia poco probable: el ADN de un árbol.

Durante más de una década, los agentes de la ley en Washington habían estado hablando con un genetista de árboles del Servicio Forestal de EE. UU. llamado Richard Cronn sobre la posibilidad de utilizar el ADN para ayudar en la lucha contra la caza furtiva. A través del análisis genético, afirmó Cronn, teóricamente podría hacer coincidir cualquier tocón de árbol con una pieza individual de madera en un aserradero. Mientras el Maple Fire se propagaba, uno de los oficiales investigadores, Phil Huff, llamó a Cronn. ¿Podría ayudar al equipo de Huff a determinar si había un vínculo genético entre los árboles talados en el Bosque Nacional Olympic y la madera que Wilke vendió a la maderería?

Cronn le dijo que era posible, siempre que tuviera dinero y tiempo. Para determinar una coincidencia, primero necesitaba recolectar suficientes muestras de arce de hoja grande para crear una base de datos genómica, pero pensó que podría completar el trabajo antes de la prueba. Huff estaba emocionado. Estos casos podrían ser difíciles de procesar, y la investigación de Cronn prometía determinar si Wilke era responsable del robo de árboles, si no del incendio mismo. Si Cronn pudiera lograrlo, sería la primera vez que el gobierno federal utiliza el ADN de un árbol en el enjuiciamiento de un delito de caza furtiva, una táctica legal que podría frenar drásticamente el robo de madera tanto en el país como en el extranjero.

La tala ilegal destruye hábitats, contribuye a la erosión y la propagación de especies invasoras, daña a las comunidades indígenas e interfiere con la captura de carbono y la producción de aire fresco. También es extremadamente lucrativo. El tráfico de madera genera entre $50 y $150 mil millones cada año. Se estima que alrededor del 10 al 30 por ciento del comercio internacional de madera es ilegal; en los trópicos, la cifra se acerca al 90 por ciento. El negocio es violento, a menudo relacionado con el contrabando de drogas, la caza furtiva, el lavado de dinero y la persecución de líderes indígenas y ambientalistas. Como dice la Oficina de Aduanas y Protección Fronteriza de EE. UU., “El comercio ilegal de madera está empapado de sangre”.

Gran parte de esta madera proviene de América del Sur, el sudeste asiático, el África subsahariana y Rusia, negocios impulsados ​​en gran parte por la demanda de madera atractiva y duradera en Occidente. Pero Estados Unidos tiene su propio problema de registro. Aproximadamente $100 millones en robo de árboles ocurren cada año solo en terrenos del Servicio Forestal. Para combatir el comercio ilegal de madera, Estados Unidos se basa en varias leyes federales, entre las que destaca la Ley Lacey, la primera ley federal promulgada para proteger la vida silvestre. Aprobado originalmente en 1900, sanciona el tráfico de cualquier “pez, vida silvestre o planta” protegido por leyes nacionales o extranjeras. Las violaciones pueden resultar en multas de hasta $250,000 y sentencias de cinco años en prisión.

Tales leyes, sin embargo, pueden ser difíciles de hacer cumplir. Parte del problema es que es difícil determinar el origen de una determinada pieza de madera. Para la madera cosechada en el país, un maderero debe obtener un permiso de la agencia gubernamental pertinente y un aserradero debe verificar ese permiso antes de comprar. Pero algunos aserraderos son menos escrupulosos que otros, y un maderero puede proporcionar fácilmente un permiso de un lugar cuando la madera proviene de otro. El comercio internacional es igualmente fácil de engañar: los documentos requeridos por los funcionarios de aduanas de EE. UU. pueden falsificarse y la madera talada ilegalmente a menudo se oculta en envíos legales.

Todos los defensores e investigadores con los que hablé habían entendido durante mucho tiempo el potencial de la genética de los árboles para ayudar a combatir el comercio ilegal de madera. Los árboles, como los humanos, tienen “cierto grado de historia local” codificada en su ADN, me dijo Cronn, lo que ofrece pistas sobre dónde creció ese árbol antes de ser cosechado. Pero analizar los orígenes de un árbol requiere una gran cantidad de datos. Solo con una cantidad suficientemente grande de muestras, Cronn podría adquirir una imagen completa de la diversidad genética del arce de hoja grande, que luego podría usar para unir definitivamente un tocón en el bosque con una tabla en el aserradero.

Meaghan Parker-Forney, quien luego ayudó a ejecutar la Iniciativa de Legalidad Forestal en el Instituto de Recursos Mundiales (WRI), una organización sin fines de lucro que se enfoca en la investigación y defensa ambiental, me dijo que durante años asistió a conferencias en las que científicos como Cronn argumentaron que la ciencia de los árboles podría aprovecharse. para evitar robos. “Pero cada vez que los científicos se ponían de pie para hacer su presentación”, dijo, “decían: ‘Estas herramientas son totalmente utilizables. Simplemente no tenemos las bases de datos de referencia. ”

El Maple Fire finalmente le dio a Cronn la oportunidad que necesitaba. Con aproximadamente $ 30,000 otorgados por el Servicio Forestal, Cronn y su equipo de investigación (al que cariñosamente se refirió como TSI: Investigación de la escena del árbol) se movilizaron rápidamente, recolectando ramitas, muestras de núcleo y hojas de 235 arces de hoja grande que crecían entre Hoodsport y Quilcene— un área de unas 230 millas cuadradas, según su estimación. Una vez que se completaron las colecciones, su equipo pasó las muestras por un espectrómetro de masas, lo que les permitió determinar los vínculos genéticos entre un tocón específico y una pieza específica de madera. Luego analizaron el ADN tomado de los tocones en el Bosque Nacional Olympic, así como uno de los tableros que Wilke había vendido a la fábrica. Encontraron una coincidencia.

Wilke optó por pelear su caso en los tribunales. En junio de 2021, fue a juicio. Uno de los principales testigos de la acusación fue David Jacus, el oficial del Servicio Forestal que respondió al robo de Maple Fire. En el momento del incendio, me dijo, él era el único oficial responsable de los 600 000 acres del Bosque Nacional Olympic. Su trabajo lo tenía atendiendo todo, desde autos parados hasta excursionistas perdidos, incendios forestales, asesinatos ocasionales y, por supuesto, robo de árboles.

Jacus le dijo al jurado que alrededor de las 2 pm El día después de que estalló el incendio de Maple, recibió una llamada del despachador de Puget Sound informándole que un equipo de bomberos estaba solicitando asistencia cerca de Elk Lake. Condujo su camioneta por Forest Service Road 2401 justo a tiempo para ver un Chevy Trailblazer alejándose de la escena. Jacus continuó por el desvío hacia el árbol humeante, donde el equipo de bomberos había recuperado una mochila de camuflaje con la marca Mossy Oak llena con una sudadera naranja brillante y equipo de leñador, así como una bombona de gas.

Wilke había estado trabajando en la industria maderera de vez en cuando durante años (su perfil de Facebook enumeraba “un cortador de madera en la tala” como su ocupación). Pero aunque era un habilidoso talador de árboles, ni Wilke ni sus cómplices eran grandes criminales. Cuando Jacus lo alcanzó en el campamento de Elk Lake y le preguntó qué había estado haciendo en el comienzo del sendero, Wilke dijo que había ido allí para usar el baño. Jacus preguntó si había estado involucrado en alguna tala ilegal en el área y Wilke dijo que ni siquiera tenía una motosierra. Más tarde, la novia de Wilke le dijo lo mismo a Jacus. Pero cuando Jacus se detuvo en el tráiler de Wilke, que estaba rodeado de aserrín y virutas de madera, su vecino identificó más tarde que la mochila pertenecía a Wilke. Entre las muchas herramientas que contenía estaban las cadenas de motosierra.

En el estrado de los testigos, Jacus identificó a Wilke como la persona que había visto huir de la escena. También había visitado un aserradero cercano, donde se enteró de que Wilke había vendido más de doscientos bloques de arce de hoja grande ese verano utilizando permisos para terrenos en las cercanías de Lilliwaup y Hoodsport. La propiedad anterior no contenía tocones de arce, la última contenía dos. El dueño de la maderería probó que Wilke le dijo que iba a talar otro árbol días antes del incendio.

Wilke fue emblemático de un hecho básico sobre el comercio ilegal de madera: aunque es un gran negocio, la caza furtiva de árboles está profundamente ligada a la pobreza. El bosque ofrece un último refugio para aquellos a quienes la sociedad les ha fallado. Wilke había luchado por encontrar un empleo estable a lo largo de los años; su remolque, en el momento del incendio de Maple, carecía de agua corriente. Uno de sus conspiradores acababa de salir de prisión y el otro vivía de la Seguridad Social.

De todos modos, el robo de madera es un delito, y la preponderancia de las pruebas fue condenatoria. La fiscalía, sin embargo, quería fortalecer aún más su caso. En los días finales del juicio, llamaron a Cronn al estrado. Explicó la creación de la base de datos, cómo podría confirmar la procedencia de una placa en particular. Su equipo había estudiado las secuencias genómicas de los tocones de los árboles que Wilke fue acusado de talar, le dijo al jurado, así como la madera que había vendido. Su análisis determinó que Wilke vendió ochenta y tres bloques de madera escalfada a la maderería. Cuando la acusación preguntó sobre las probabilidades de una coincidencia aleatoria, respondió: “Uno en un undecillón”, un uno seguido de treinta y seis ceros. La defensa se negó a interrogarlo.

El ADN humano puede ser una herramienta defectuosa en los casos penales porque no siempre es posible probar cómo terminó una muestra en la escena del crimen. No es así con el ADN del árbol. De hecho, la evidencia fue tan completa que uno de los defensores públicos citó la investigación de Cronn como prueba ejemplar “más allá de toda duda razonable” en su declaración final. Sin embargo, la fiscalía no ofreció el mismo estándar de prueba en lo que respecta al incendio, afirmó ella: estaba oscuro y ni Chapman ni Williams pudieron testificar que habían visto a Wilke encender el fuego, o que él les había preguntado. para hacerlo en su nombre.

El jurado estuvo de acuerdo. Después de un juicio de siete días, se negaron a convencer a Wilke de iniciar el incendio. Sin embargo, fue declarado culpable de conspiración, robo de propiedad pública, depredación de propiedad pública, tráfico de madera extraída ilegalmente e intento de tráfico de madera extraída ilegalmente. Wilke iba a ir a prisión durante veinte meses por talar algunos árboles, una sentencia que la acusación esperaba que sirviera de ejemplo. Corta un arce de hoja grande y, de repente, el cazador furtivo se encuentra en la posición de un ladrón de arte de alto nivel: en posesión de un producto valioso sin forma de venderlo.

Leave a Reply

Your email address will not be published.