The Outside Story: Las muchas formas del cedro

Algunas cosas son tan familiares, tan comunes, que a menudo se pasan por alto. Tal es el caso del cedro blanco del norte (Thuja occidentalis). También conocido como cedro blanco del este, este árbol crece en todo el noreste, pero solo en ciertos lugares, en parte porque ha evolucionado de muchas formas de vivir y crecer que otros árboles no tienen.

Un árbol boreal, el camino del cedro es frío. Crece en Vermont, New Hampshire y Maine, hacia el norte hasta el borde de la tundra y hacia el sur en zonas aisladas donde las condiciones climáticas locales son más frescas.

Uno de los caminos del cedro está húmedo, sus raíces poco profundas se aferran a los bordes de los oscuros arroyos y las orillas de los lagos, hundiéndose en un suelo empapado lleno de musgo. Los cedros se inclinan la mayoría de las veces, no parece importarles un poco de inclinación. Siempre que el agua subterránea fluya lo suficiente como para hacer circular los nutrientes y el oxígeno, prosperarán en el pantano.

Otra forma es seca. El cedro blanco del norte se encuentra igualmente en casa en laderas rocosas y acantilados de piedra caliza, las raíces toman formas serpenteantes a medida que extraen calcio de la piedra y el suelo. Los cedros blancos del norte también han llegado a vivir como formas esculpidas en los bordes de los estacionamientos, setos recortados entre vecinos y adornos de patios y jardines. El cedro es persistente. De todos los árboles del Bosque del Norte, el cedro es el que vive más tiempo: 300 o 400 años es típico. En algunos lugares raros y remotos, como en las paredes empinadas de la gran escarpa que termina en las Cataratas del Niágara, los cedros pueden vivir más de 1000 años.

Sin embargo, no ha tenido muchas oportunidades de vivir tanto tiempo, ya que la resistencia de la madera resinosa a la putrefacción la hace útil para cercas, viviendas, techos, tuberías y navegación. La madera fragante se parte fácilmente y es buena para encender. Las ramas, cuando se queman, prestan humo a las oraciones y ceremonias de Abenaki.

Tolerante al sol y la sombra, el camino del cedro es en su mayoría lento. Incluso en las mejores condiciones de cultivo, puede tardar siglos en alcanzar tamaños grandes. Los cedros más grandes, de 4 o 5 pies de diámetro, tienden a encontrarse en bosques viejos sin talar. Pero los árboles viejos no son necesariamente árboles grandes; un cedro de 80 años puede tener solo 4 pulgadas de diámetro. La edad también es difícil de estimar, porque el cedro tiende a pudrirse de adentro hacia afuera, lo que hace que los núcleos de los anillos de los árboles no sean confiables. En cambio, los científicos buscan entre los anillos brotes de crecimiento que indiquen una perturbación en la apertura del dosel que puedan vincular a un huracán registrado u otra tormenta de viento.

El viento es otra forma del cedro, creando claros en el bosque que permiten que los árboles jóvenes aceleren el crecimiento y alcancen el dosel. El viento transporta el polen de las flores masculinas a las femeninas, que crecen en el mismo árbol, y esparce las semillas aladas por el bosque, donde echan raíces en tocones podridos o taludes.

Puede parecer que un montón de árboles jóvenes de cedro brotan directamente del agua o del lecho rocoso. Las ramas se forman en la parte baja del tronco. Una rama que toca el suelo brotará un nuevo árbol. Otras ramas se curvan hacia arriba en una maraña de follaje plumoso, de color verde claro que adquiere un tinte amarillento con la edad. Un árbol maduro tiene una forma cónica redondeada. Los rocíos planos de hojas en forma de escamas revelan su pertenencia a la familia de los cipreses y contienen la vitamina C que puede haber inspirado el alias “arborvitae”, que significa “árbol de la vida”. Beber té de cedro puede despejar el sistema respiratorio y era una bebida tradicional para prevenir el escorbuto. El cedro blanco del norte es conocido por curar heridas, recuperar daños en los nervios, aumentar la inmunidad y calmar la psique.

El cedro es el favorito de los venados de cola blanca durante todo el año, pero especialmente en invierno cuando se refugian en densos rodales de cedro. Finos fragmentos de corteza de cedro blanco del norte se alinean en los nidos de cuervos, halcones de hombros rojos y brillos afilados, y el búho chico. Los bosques de cedros son el hogar de papamoscas, piquituertos, ceras, Cape May y reinitas rabadillas amarillas. Los pájaros carpinteros de tres dedos anidan en troncos de cedro muerto.

La corteza de cedro es fibrosa, rojiza, pero se desgasta rápidamente a gris claro, manchada con liquen gris más claro y verde con hepáticas y musgos de plumas. La corteza de cedro a menudo se retuerce alrededor del tronco, revelando un patrón de crecimiento en espiral, como un colmillo de plata deslustrado. ¿Es el viento empujando en el lado sur más grueso del árbol? ¿O la forma en que el árbol distribuye los nutrientes por igual o agrega flexibilidad? ¿La vuelta de la Tierra? ¿O simplemente otra de las muchas, muchas formas del cedro?

Catherine Schmitt es escritora científica y autora de El salmón del presidente: restauración del rey de los peces y sus aguas natales. Ilustración de Adelaide Murphy Tirol. The Outside Story está asignada y editada por la revista Northern Woodlands y patrocinada por Wellborn Ecology Fund de New Hampshire Charitable Foundation: www.nhcf.org.

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